Semana del 06/04/2008

Querido DiãlogoEcolñgico: éCuãn dañinos son los retardadores de fuego que se utilizan para calmar los incendios forestales a través del oeste norteamericano?

Barbara, Minneapolis, MN

Los asé llamados retardadores de fuego a largo plazo—aquellos que se dejan caer de aeroplanos sobre incendios forestales—comprenden agua mezclada con una serie de productos quémicos, de espesantes e inhibidores de corrosiñn diseñados para evitar que las plantas en la tierra se enciendan, evitan que los ingredientes separen y dispersen durante descargas precisas, y aseguran que los productos quémicos peligrosos a bordo del aviñn no pongan en peligro la seguridad del vuelo.

Los bomberos agregan a veces ñxido de hierro para hacer el retardante rojo cuando estã aplicado, de modo que puedan ver donde ya lo han esparcido. Ademãs, también se agregan a menudo el fosfato de amonio y el sulfato de amonio, conocidos por su uso como fertilizantes agrécolas, para proporcionar nutrientes que ayuden a la regeneraciñn del bosque tras un incendio.

Estos ültimos años, donde el calentamiento del planeta y las sequéas han exacerbado los incendios forestales a través del oeste norteamericano, las agencias federales y estatales de lucha contra el fuego han aumentado su uso anual acumulativo de retardadores de incendios a largo plazo a mãs de 20 millones de galones anuales divididos en millares de vuelos individuales.

Aunque tales productos quémicos han sido valiosos en la reducciñn del daño causado por los incendios forestales, su uso viene con un precio. El nitrñgeno en el fosfato de amonio y sulfato de amonio puede desatar estragos terribles en los ecosistemas acuãticos, creando explosiones de algas que matan los peces al extinguir su oxégeno. Un estudio del año 1998 por el U.S. Geological Survey / Northern Prairie Wildlife Research Center (Centro de Investigaciñn Norteño para la Fauna de Pradera con el Estudio Geolñgico de los E.E.U.U.), encontrñ que los retardadores de fuego a largo plazo eran "muy tñxicos a los organismos acuãticos, incluyendo algas, invertebrados acuãticos y pescados". El estudio también dijo que los productos quémicos de la lucha contra el fuego "podréan causar matanzas substanciales de los pescados dependiendo del tamaño de la corriente y del caudal."

Un avión contra incendios deja caer sustancias retardatorias de fuego en un incendio forestall en Sun Valley, Idaho. El nitrogeno en estas mezclas daña a menudo la capacidad reproductiva de ciertas plantas nativas y crea explosiones de algas en los arroyos que matan los peces al consumir su oxígeno.
© Getty Images

Estos productos quémicos también han demostrado poder afectar las capacidades reproductivas de algunas plantas. Un estudio encontrñ que en algunos casos la rociadura con estas sustancias redujo en forma dramãtica la biodiversidad de las plantas, haciendo que las malezas se reprodujeran mucho mãs rãpido gracias a su afinidad con el nitrogeno excesivo, ahogando asé las especies nativas que no podéan competir.

En 2000 el Servicio Forestal de los E.E.U.U. publicñ pautas para el uso de retardadores de fuego por parte de equipos de bomberos aéreos. Aunque el foco del documento era la extinciñn y seguridad de incendios, el mismo instñ a los pilotos a evitar aplicar el retardador a 300 pies (aprox. 100 m) de distancia de canales o de otras ãreas delicadas. El Servicio Forestal reconoce el riesgo de usar retardadores, pero cree que su uso en moderaciñn es un beneficio neto, ya que pocas "tropas terrestres" necesitan ser enviadas a las situaciones riesgosas mientras que mãs propiedades pueden salvarse de los estragos de un siniestro rãpido.

Los incendios son realmente partes esenciales de la ecologéa del bosque y muchas especies de ãrboles y plantas prosperan en parte debido a la ocurrencia natural de incendios (los ãrboles de la secoya, por ejemplo, dependen de las temperaturas altas de incendios forestales para abrir sus conos de modo que nuevas semillas puedan brotar y arraigarse). La razñn principal que tales incendios catastrñficos ocurren en primer lugar es que los seres humanos se han acercado demasiado al borde de los bosques. Esto ha originado poléticas de manejo de bosque que suprimen los fuegos naturales, causando acumulaciones grandes de escombros forestales que eventualmente se encienden y queman descontroladamente.

CONTACTOS:

USGS Northern Prairie Wildlife Research Center; U.S. Forest Service Guidelines for Aerial Application of Retardants and Foams in Aquatic Environments


Querido DiãlogoEcolñgico: Hay muchas bebidas "revitalizadoras" en el mercado, pero todas parecen ser muy altas en azücar, colorante y preservativos. éHay versiones naturales que ofrezcan una opciñn mãs sana?

John Hwang, Cambridge, MA

Las bebidas "revitalizantes" constituyen uno de los sectores de crecimiento mãs rãpido del mercado del refresco a través de los E.E.U.U. y en todo el mundo, con unas 500 nuevas variedades introducidas en los ültimos años. Pero es verdad que la mayoréa estã lejos de ser sanas. Ademãs de contener cantidades excesivas de azücar y de cafeéna, que por sé solas pueden ser peligrosas a los que sufren de diabetes o condiciones cardéacas, muchas también ofrecen una bateréa de suplementos herbarios de dudosos beneficiosos (taurino, guarana y ginseng) que no han demostrado aumentar la energéa y pueden en realidad socavar la vitalidad, siendo perjudiciales a cuerpos sobrecargados con nuevos y desconocidos estémulos.

Unas 500 variedades de los así llamados "bebidas revitalizantes" han sido introducidas en años recientes. La mayoría contiene cantidades excesivas de azúcar y cafeína y están lejos de ser buenas para la salud.
Aquarelle, cortesía Flickr

"La mayor parte de las bebidas "revitalizantes" contienen ingredientes que suenan muy impresionantes pero que no son sustancias controladas, de ningün valor, y potencialmente dañinas" en grandes cantidades, dice la nutricionista de deportes Cynthia Sass. "La cantidad de estimulantes no es siempre mencionada en la etiqueta, e incluso cuando la informaciñn es mencionada, es difécil interpretarla, porque la mayoréa de los consumidores no estãn familiarizados con estos ingredientes."

Sass recomienda la buena agua potable como la mejor alternativa a este tipo de bebidas. La rehidrataciñn es una gran manera de permanecer alerta y de circular otros nutrientes a través del cuerpo. Otras maneras probadas de aumentar energéa incluyen mantener una dieta sana, actividad fésica regular y, por supuesto, dormir bien todas las noches.

éPero qué se puede hacer cuando verdaderamente se necesita un poco de extra energéa? La Yerba mate, que se deriva de las plantas de mate que contienen naturalmente cafeéna asé como otros estimulantes naturales, es una opciñn popular. Quizãs parte de la razñn por la que alguna gente tiene fe ciega en esta yerba es que sus hojas hervidas contienen teobromina—también encontrada en la cocoa, un alcaloide conocida por su capacidad de mejorar el humor. Los partidarios de la bebida dicen que también ayuda a fortalecer el sistema inmune, despejar las alergias y ayudar a bajar de peso.

éNo un bebedor habitual de té? La yerba mate hervida, que tie

ne un sabor terroso que algunas personas llaman "un gusto adquirido", se vende comercialmente no solamente como té sino también mezclada en lattes, cafés y bebidas energizantes. Guayaki (disponible en Safeway, Wegmans, 7-Eleven y otras partes) es una de un puñado de compañéas que estãn abriendo camino a la yerba mate en los E.E.U.U. La compañéa vende versiones condimentadas con un pichintün de zumo de caña para azucararla un poco al gusto de los consumidores americanos adictos al azücar.

Otra opciñn en bebidas sanas energéticas viene de un puñado de compañéas que venden productos con vitaminas y nutrientes en vez de cafeéna para dar a los bebedores un "golpe de energéa". Zipfizz es un polvo que se puede mezclar con agua y que contiene una combinaciñn de vitaminas y minerales que proveen al cuerpo electrñlitos, antioxidantes y vitamina B-12, entre otros nutrientes naturales , fortalecedores del sistema inmune. Eniva Vibe, también repleta de vitaminas y minerales, es otra bebida popular en el mercado sano de las bebidas revitalizantes.

Como con cualquier cosa que Ud. consume, el kilometraje puede variar, como se dice, asé que los expertos aconsejan ir lentos al principio hasta cerciorarse de que no te hace mal. Y si todo esto falla, siempre recuerda que siempre se puede tomar una siesta.

CONTACTOS:

Cynthia Sass; Guayaki; Eniva Vibe; Zipfizz