Semana del 27/08/2006

Querido DiãlogoEcolñgico: Un amigo méo rehusa nadar en nuestra playa cerca de Los Angeles porque el agua estã demasiado sucia. éCuãl es el estado de la poluciñn costera, y es peligroso que yo y mis chicos nos echemos un chapoteo en el agua?

—Oscar Jeffries, Santa Monica, CA

El nivel de contaminaciñn varéa de playa a playa de modo que las condiciones locales dictan si es seguro nadar en el oceano cerca de Ud. Por mandato federal las autoridades locales deben vigilar los niveles de poluciñn costera y poner señas de acuerdo a la necesidad. Sin embargo, algunos funcionarios encargados de la calidad del agua son mãs concienzudos que otros, de manera que si Ud. tiene alguna duda acerca de la pureza del agua es mejor usar cautela.

La poluciñn de playas tiene su origen en una variedad de causas, incluyendo desechos humanos, animales, agrécolas, e industriales, a la vez de filtraciones de aceites de motor y gasolina, entre los muchos contaminantes que se ven en las regionaes costeras. El nadar en aguas contaminadas puede exponer a la gente a peligrosas sustancias quémicas, bacterias, y virus.

Segün la Agencia de Protecciñn del Ambiente de los E.U.A. (EPA), la enfermedad mãs comün asociada con el contacto con el agua playera contaminada es la gastroenteritis, que se peresenta con nausea, vñmitos, dolores de estñmago, diarreas, dolores de cabeza y a veces fiebre. Infecciones del oédo, ojos, nariz y garganta pueden ocurrir también como resultado de nadar en aguas contaminadas. En algunos casos raros—aunque no tépicamente en los E,.U.A. o Canadã—los nadadores se exponen asimismo a enfermedades mãs serias como disenteréa, hepatitis, colera y fiebre tifoidea.

En el año 2000 el Congreso pidiñ a la EPA que actualizase sus normas referentes a la poluciñn de aguas de playas para 2005 de modo que se reflejase los incrementos en contaminaciñn registrados durante los 20 años pasados—la ültima vez que la agencia instituyñ normas de este tipo. La agencia no cumpliñ con la fecha lémite impuesta para este fin, de modo que en 2006 el Natural Resources Defense Council (Consejo de defensa de Recursos Naturales—NRDC), demandñ a la EPA por no obedecer la orden del Congreso. El mismo déa que la organizaciñn demandñ a la agencia, la NRDC hizo püblico un informe mostrando que los cierres de playa debido al aumento de la poluciñn por contaminaciñn bacteriana peligrosa habéa aumentado en el Condado de Los Angeles sñlo el año pasado un 50 por ciento. Ademãs, a través de los E.U.A., las playas se habéan cerrado al püblico o puestas bajo "alertas de salud" 20.000 veces en 2005.

Segün la NRDC, New Hampshire y Delaware tienen las playas oceãnicas mãs limpias, con niveles de contaminaciñn que exceden las reglas de salud federales sñlo en uno por ciento de las muestras procesadas. Pero las playas en California, Florida, Georgia, Louisiana, Maryland, Massachusetts, Michigan, Rhode Island y Carolina del Sur, se encontraban en violaciñn de las normas existentes de poluciñn al menos la mitad de l;as veces que se tomaron muestras durante 2005.

La NRDC reconoce que mejor vigilancia local podréa explicar el aumento en el nümero de los cierres en 2005, pero advierte que muchas playas que se consideran "no peligrosas" segün los estãndares de ya 20 años podréan serlo. Por su parte, la EPA informa que ahora podrã instituir reglamentos actualizados hasta el año 2011.

Al norte de la frontera, los canadienses tienen el lujo de poder preocuparse menos de las playas oceãnicas contaminadas debido a sus menos desarrolladas zonas costeras. Pero los Grandes Lagos que Canadã comparte con los E.U.A. estãn abismantemente contaminados, y la Comisiñn de l,os Grandes Lagos [Great Lakes Commission ] ha estado trabajando desde 2000 para reducir la cantidad de aguas servidas y poluciñn industrial que amenaza la calidad del agua en este ecosistema. Como se da el caso con la nataciñn en playas oceãnicas, los nadadores en aguas dulces deben siempre verificar con las autoridades locales si no es peligroso echarse una nadadita.

CONTACTOS: EPA Informaciñn sobre poluciñn costera, www.epa.gov/beaches/learn/pollution.html; NRDC Beach Pollution FAQ, www.nrdc.org/water/oceans/qttw.asp; Great Lakes Commission, www.glc.org.


Querido DiãlogoEcolñgico:éCñmo puedo reducir la cantidad de cuentas impresas que me llegan a la casa?

—Bill C., via e-mail

Felizmente para los bosques del mundo en véas de desapariciñn, un nümero creciente de instituciones finacieras, servicios püblicos, y universidades estãn implementando la opciñn de "cuentas sin papel" que no sñlo ahorran papel sino también tiempo y dinero.

Firmas progresistas en este sentido que ya ofrecen a sus clientes opciones de este tipo incluyen al Bank of America, BellSouth, Citibank, Qwest, South Carolina Electric & Gas, Southern California Edison, T-Mobile, Verizon Wireless, Wells Fargo and Washington Mutual, entre muchos otros.

La BellSouth ofrece "eBills" que Ud. puede imprimir en cualquier momento pero que no requiere hacerlo. Con un clic del mouse Ud. puede ver la cuenta, acceder detalles sobre ella y el historial pertinente, y realizar pagos seguros. Tambien es posible arreglar el computador de modo que la cuenta mensual se pague automãticamente y a tiempo, o instruir el programa para que los fondos se remitan sñlo cuando Ud. los autorice. El servicio de pagos electrñnicos de la South California Edison involucra la misma rutina, sin que se necesite un intercambio de papel entre la compañéa y el consumidor, y no hay necesidad de imprimir las cuentas. Ambas compañéas envéan avisos por correo electrñnico para informarle cada vez que se presenta una nueva cuenta.

Al menos dos compañéas, la PayTrust y la XPress Bill Pay, pueden coordinar la recepciñn de todas sus cuentas y presentarlas en lénea de modo que Ud. pueda pagarlas todas o solamente algunas desde su computador, inclusive con diferentes cuentas de banco, y usando tarjetas de crédito, débito o transferencias de fondos. Las compañéas recalcan que este servicio es mejor que los servicios de las firmas de "pago de cuentas" que todavéa requieren que Ud. vigile "el buzñn, despliegue sus cuentas en la mesa de la cocina y recuerde cuando efectuar un pago".

"El arreglo de prepago de cuentas y el pago a través de la red electrñnica (Web) es uno de los negocios de mãs rãpido crecimiento", declara Nick Rini, un columnista con Telephony, una publicaciñn para proveedores de servicios de comunicaciñn. "Con mãs de 63 mil millones de cheques escritos cada año donde 80 por ciento es algün tipo de pago de cuenta—ya sea negocio

a negocio o consumidor a negocio—existen grandes beneficios de manejo de dinero y servicio al cliente para los que utilizan el sistema de facturaciñn y pagos interactivo", añade él.

Una ventaja del pago de cuentas sin papel, dice Rini, es que las compañéas reciben el pago mucho mãs rãpido que cuando deben imprimir, preparar, insertar, separar y poner en el correo las cuentas impresas. Rini calcula que, sñlo en los E.U.A., las firmas podréan ahorrarse $200 millones en total cada déa si se convirtieran al sistema de presentaciñn de cuentas sin papel.

"Los obvios ahorros en costos se derivan de la reducciñn y eventualmente eliminaciñn de los gastos de impresiñn y correo", dice Rini, añadiendo que las firmas normalmente deben pagar entre 75 centavos y $2,00 por cada documento generado y puesto en el correo. Mientras tanto, las mismas compañéas terminan pagando otros $1,25 por cada pago por cheque impreso que deban procesar, la mayoréa de los cuales se podréan eliminar por medio del sistema de pagos electrñnicos.

CONTACTOS: PayTrust, www.paytrust.com; XPress Bill Pay, www.xpressbillpay.com.