Semana del 06/08/2006

Querido DiãlogoEcolñgico: El término "sostenible" parece ser la nueva palabra de moda entre los ambientalistas. éQué significa cuando se aplica a cosas como el transporte o la agricultura?

—Steve Nezhad, Portland, ME

"Sostenible", sencillamente, es el resultado positivo de actividades econñmicas, sociales o ambientales de tal manera que las necesidades presentes se satisfagan sin dañar el bienestar de futuras generaciones. Una actividad "sostenible" no daña asé lo que existe, en parte por la manera en que podréa afectar el futuro.

Por ejemplo los coches que usan gasolina y petrñleo no son sostenibles en ambas instancias: Utilizan un recurso no renovable (vale decir que se agotarã completamente en el futuro); y contaminan el ambiente ahora mismo. Asé tienen un impacto negativo en el presente y en el mañana.

éQué significa entonces el "transporte sostenible"? Cualquier opciñn que mueva gente o productos con ménimo impacto ambiental. Caminar y andar en bicicleta son los mãs sostenibles, ya que no usan energéa aparte de las piernas y consumen muy pocos recursos. Por su parte, el transporte püblico traslada grandes cantidades de gente de una vez ahorrando asimismo espacio, ya que uno de los impactos negativos de los autos es que las actividades tienden a extenderse en forma descontrolada, creando asé la necesidad de viajar mayores distancias para obtener artéculos o ir al trabajo.

De este modo, en gran medida, el transporte puede hacerse mãs sostenible mediante el diseño urbano. Entre mãs cerca colocamos los centros de entretenimiento y comercio, mãs fãcil serã para el transporte püblico que nos lleve ahé , y menos tendremos que confiar en los carros. Y los coches mismos pueden ser mãs sostenibles al usar combustibles limpios o tecnologéas, como los hébridos, que consumen menos combustible. Mejor aun, los coches del futuro no lejano usarãn pilas de combustible para su propulsiñn, las cuales usan hidrñgeno y no botan contaminantes. Idealmente, el hidrñgeno mismo serã producido a base de agua, usando electricidad de energéa solar, no creando asé poluciñn en ningün punto del proceso.

En el campo de la agricultura, la agricultura sostenible en su forma ideal opera para que los agricultores se ganen la vida satisfaciendo las necesidades de la comunidad local pero respetando la ecologéa natural de la granja y sus contornos. Segün el Centro de Seguridad Nacional (National Safety Center—NSC), una granja "sostenible" produce cosechas sin dañar el ecosistema de la granja, incluyendo la tierra, el suministro de agua, y otros recursos conlindantes. La agricultura sostenible es también "intergeneracional", dice el NSC, ya que busca pasar a futuras generaciones un recurso natural conservado en vez de uno que ha sido agotado o contaminado.

Algunos ejemplos de agricultura sostenible son el evitar materias quémicas, rotar las cosechas, y elegir cultivos adecuados al clima, para reducir la necesidad de sustancias quémicas y preservar la fertilidad de la tierra a la larga. Considerando novedades en tiempos recientes, algunos añadiréan que evitar las cosechas modificadas genéticamente forman parte de este modelo sostenible, dada las incertidumbres que existen sobre su impacto en los ecosistemas y la salud personal.

Robert Gilman del Context Institute define la sostenibilidad como "extendiendo la Regla de Oro a través del tiempo
Haz con las generaciones futuras como ellas haréan contigo". Mientras tanto, Paul Hawken del Natural Capital Institute ofrece un resumen igualmente conciso: "Deja al mundo mejor que lo encontrastes, toma no mãs que lo que necesitas, trata de no dañar a las criaturas o el ambiente, y repara el daño si lo haces."

CONTACTOS: Context Institute, www.context.org; Natural Capital Institute, www.naturalcapital.org.


Querido DiãlogoEcolñgico: En una baño püblico, équé es mejor del punto de vista ecolñgico y de salud para secarse las manos: una toallita de papel o un secador de manos eléctrico?

—Dee Janis, Binghamton, NY

La mayoréa de los expertos diréan que los secadores eléctricos montados en la pared son preferibles a las toallitas de papel. Aunque usan energéa, se apagan automãticamente y por lo tanto no derrochan electricidad—y eliminan la necesidad de papel, manteniendo a la vez a este producto fuera de la corriente de desechos.

Pero la respuesta podréa depender de quien la responda. La World Dryer Corporation, que fabrica secadores montados en la pared, preparñ un estudio para el sistema escolar püblico de Topeka, Kansas, el cual concluyñ que al reemplazar las toallitas de papel con 102 de sus secadores en pared a través del sistema ahorraréa 587 ãrboles, 690.000 galones de agua, 34,5 toneladas de desecho sñlido, 103,5 metros cübicos de espacio de basural, y casi $90.000 dñlares anuales (incluyendo costos de electricidad), con menos de seis meses para recuperar la inversiñn en los costos de instalaciñn.

Otros no estãn tan listos para dar la luz verde a los secadores, y citan la cuestiñn de higiene como razñn. El Handwashing For Life Institute (HFL), una asociaciñn de vendedores de servicios al ramo de restaurantes y similares, que incluye a los fabricantes de papel, aseveran que los secadores eléctricos no pueden justificarse en los baños de restaurantes y comedores o en torso lugares donde se manejen alimentos. "La mayoréa de los usuarios se van con las manos todavéa mojadas y las manos hümedas transfieren la bacteria 500 veces mãs fãcilmente que las secas", señala la website de la organizaciñn. El HFL prefiere a las toallitas de papel en vez de los secadores porque estas "remueven bacterias de las manos y en general reducen los recuentos bacterianos en un promedio de 58 por ciento".

Mucha gente que se lava las manos probablemente estaréa de acuerdo en que los secadores montados no funcionan tan eficazmente como el papel. Después de todo, équién no le ha dado a las manos una "repasadita" por la pierna del pantalñn después de usar los secadores por unos minutos? Gary Homesley, gerente de edificios de la California State University, era uno de ellos, pero al evaluar el reemplazo de toallas de papel con secadores eléctricos en el hall de los estudiantes, se impresionñ al conocer las grandes cantidades de materias contaminantes que se descargan a la atmñsfera durante la fabricaciñn de papel.

Eventualmente, Homesley eligiñ el secador de manos Xlerator. El fabricante, Excel Dryers, afirma que la mãquina seca las manos en 10—15 segundos, y que resuelve el problema de la eficacia mediante un chorro de aire de alta velocidad que virtualmente vuela el agua de las manos, dejando una capa delgada de agua que se evapora rãp

idamente. El producto es el primer secador de manos eléctrico a recibir la designaciñn de GreenSpec de la Environmental Building News por conservar energéa y reducir el desperdicio y es también el primer producto aceptado por el programa U.S. Green Building Council’s Leadership in Energy and Environmental Design (LEED), esencialmente un consejo que premia diseños "verdes" novedosos en los campos de energéa y ambiente.

A pesar de la prevalencia de papeles reciclados y la creciente eficiencia de los secadores de manos eléctricos, todavéa podréa ser deprimente saber que no importa lo que se haga al final de una visita al baño püblico, siempre existirã una deuda ecolñgica a pagar. Para los que se preocupan seriamente de este problema, siempre estã la posibilidad de llevar una propia toallita reusable personal.

CONTACTOS: World Dryer Corporation, www.worlddryer.com/environment.html; Handwashing For Life Institute, www.handwashingforlife.com/US/english/Integrated_solutions/paper_towel.asp; Excel Dryer, www.exceldryer.com; GreenSpec Directory, www.buildinggreen.com/ecommerce/gs.cfm.

Animal Rights National Conference 2018