Semana del 17/12/2006

Querido DiãlogoEcolñgico: Una serie de productos, incluyendo el papel y la ropa—y hasta cerveza y ciertos alimentos—se hacen a base del cãñamo. éQué es lo que hace al cãñamo tan versãtil, y por qué es ilegal cultivarlo en los Estados Unidos? éEs ilegal también en Canadã?

—Doug Jones, via correo electrñnico

éQué tenéan en comün la biblia de Gutenberg, las cuerdas y velas de Cristñbal Colñn, la Declaraciñn de Independencia y primera bandera norteamericana? Todas fueron hechas de cãñamo. En efecto, muchos de los fundadores de Estados Unidos, incluyendo a Geroge Washington y Thomas Jefferson, se ganaron la vida en uno u otro momento de sus vidas cultivando y vendiendo cãñamo, el cual se usaba para hacer casi todo de papel a cuerdas, velas y ropa. Durante la Segunda Guerra Mundial la cosecha fué de tal importancia estratégica para fabricar vestuarios que el gobierno norteamericano ofreciñ incentivos a los granjeros para convertir otros tipos de campos al cãñamo.

El cãñamo es renovable y fãcil de cultivar y suficientemente robusto como para servir como substituto del papel o la madera y maleable para convertirlo en ropa e incluso en una variante biodegradable de plãstico. Mientras tanto, el aceite de cãñamo es extraordinariamente popular entre los conocedores de la mesa, los que disfrutan su sabor inclasificable y sus cantidades saludables de proteéna y ãcidos grasos omega. El cãñamo es también un ingrediente popular en muchas nuevas lociones de manos y cuerpo.

Tanto los ambietalistas como los agricultores aprecian al cãñamo como alternativa al algodñn para la ropa y los ãrboles para el papel. A diferencia del algodñn, el cãñamo no requiere grandes dosis de pesticidas y herbicidas ya que es naturalmente resistente a las plagas y crece rãpidamente, ahogando la maleza. Para fabricar papel, los ãrboles deben crecer por muchos años, mientras que un predio de cãñamo puede ser cosechado en unos pocos meses y hace cuatro veces el papel equivalente en unas pocas décadas. Asimismo, la manufactura de papel a base de cãñamo utiliza sñlo una fracciñn de las materias quémicas precisadas para convertir a ãrboles en papel.

A pesar de la versatilidad del cãñamo, en 1970 el Congreso de los EE.UU. designñ al cãñamo, a la vez que su pariente, la marihuana, como droga en el "Formulario 1", que cae bajo la Ley de Sustancias Controladas, haciéndolo asé ilegal cultivarlo sin licencia de la Direcciñn Norteamericana de Drogas (DEA). Aunque el cãñamo industrial no contiene suficientes ingredientes sicotrñpicos para poner a uno que lo fume en un estado de euforia, los agricultores que lo cultiven pueden arriesgar prisiñn. Hoy, los Estados Unidos es el ünico pãis desarrollado que no ha establecido al cãñamo como cosecha legétima agrécola, segün el Servicio de Investigaciones del Congreso. Gran Bretaña eliminñ la prohibiciñn en 1993, y Alemania y Canadã pronto siguieron su ejemplo a continuaciñn. La Uniñn Europea ha subvencionado la producciñn de cãñamo desde los años 1990.

Con la competencia norteamericana fuera de combate, los agricultores canadienses han estado gozando los beneficios econñmicos del cãñamo, especialmente después de un fallo de una corte federal estadounidense que autorizñ la importaciñn a EE.UU. de productos hechos de cãñamo. En 2005, la industria del cãñamo canadiense triplicñ la superficie dedicada a esta cosecha para satisfacer la demanda, segün la Alianza Canadiense del Cãñamo.

Los agricultores norteamericanos estãn intensificando sus esfuerzos de peticiñn al Congreso para removar la prohibiciñn en EE.UU. Todas las asambleas estatales de Hawai, Kentucky, Maine, Montana, Dakota del Norte y Virginia Occidental, han aprobado leyes que haréan legal al cãñamo si el gobierno federal lo autorizase. Pero un proyecto de ley introducido al Congreso el año pasado por el Republicano de Texas Ron Paul se empantanñ debido a la oposiciñn de la DEA y la Casa Blanca. Por su parte, la DEA mantiene que el permitir que los agricultores estadounidenses cultivaran la planta socavaréa la "Guerra contra Drogas", ya que los cultivadores de marihuana podréan camuflar sus operaciones ilécitas con plantas parecidas de cãñamo.

CONTACTOS: Canadian Hemp Trade Alliance; Vote Hemp


Querido DiãlogoEcolñgico: éEs cierto que las selvas hümedas contienen quizãs miles de plantas y hierbas con propiedades medicinales?

—E. Wolfson, Brooklyn, NY

La selvas hümedas tropicales, que representan solamente siete por ciento de la masa terrestre, dan refugio a casi la mitad de todas la variedades conocidas de plantas. Los expertos piensan que sñlo un ãrea de cuatro millas cuadradas podréa contener hasta 1.500 variedades diferentes de plantas florecientes y 750 de ãrboles, todos los cuales han evolucionado con mecanismos especializados de sobrevivencia a través de milenios, los cuales la humanidad recién estã aprendiendo a apropiar para sus propios fines.

Grupos dispersos de gentes nativas alrededor del mundo han conocido las propiedades terapéuticas de las plantas de la selva hümeda al menos por siglos. Pero el mundo moderno no empezñ a tomar nota de esto hasta después de la Segunda Guerra Mundial, y hoy docenas de firmas en la industria de la farmacopea trabajan hombro a hombro con los conservacionistas, grupos nativos y diversos gobiernos para localizar, catalogar y sintetizar plantas de la selva hümeda por su valor medicinal.

Unos 120 medicamentos recetados que se venden en la actualidad alrededor del mundo se derivan directamente de plantas de la selva hümeda. Y segün el Instituto del Cãncer de los Estados Unidos, mãs de dos tercios de todas las medicinas que se han encontrado con propiedades anti-cancerñgenas provienen de plantas de la selva hümeda. Los ejemplos abundan. Los ingredientes obtenidos y sintetizados de una planta ahora extinta de hierba doncella que se encontraba solamente en Madagascar (hasta que la deforestaciñn la eliminñ) han aumentado las posibilidades de sobrevivencia de los niños con leucemia de 20 a 80 por ciento.

Algunos de los compuestos encontrados en las plantas de la selva hümeda se usan para tratar la malaria, enfermedades del corazñn, bronquitis, hipertensiñn, reumatismo, diabetes, tensiñn muscular, artritis, glaucoma, disenteréa, y tuberculosis, entre otros problemas de salud. Y muchos anestésicos disponibles comercialmente, enzimas, hormonas, laxativos, brebajes para la tos, antibiñticos y antisépticos también son derivados de plantas y hierbas de la selva hümeda.

A pesar de estas historias de éxito, menos de un uno por ciento de las plantas existentes en

las selvas hümedas han sido probadas hasta este momento por sus propiedades medicinales. Los ambientalistas y defensores de la salud püblica estãn dedicados a proteger lo que queda de las selvas hümedas como repositorios de medicinas para el futuro.

Pero salvar las selvas hümedas no es tarea fãcil, ya que los habitantes de estas regiones, acosados por la pobreza, tratan de sobrevivir en estas tierras y muchos gobiernos a través de la zona ecuatorial del mundo, ya sea a razñn de desesperaciñn econñmica o avaricia, permiten la créa de ganado, la agricultura y la deforestaciñn. A medida que la selva hümeda se convierte en tierra arable, ranchos, o claros, unas 137 especies autñctonas de plantas y animales desaparecen cada déa, en la opiniñn del famoso biologista de Harvard Edward O. Wilson. Los conservacionistas creen que a medida que desaparecen estas especies de la selva hümeda, asé también desaparecerãn muchas curas posibles a enfermedades graves.

Los lectores pueden hacer su parte para ayudar a salvar los bosques hümedos del mundo prestando atenciñn y apoyando la labor de organizaciones tales como la Rainforest Alliance, Rainforest Action Network, Conservation International y la The Nature Conservancy, y visitando sitios especiales de pãginas web como la The Rainforest Site, Red Jellyfish y Care2, los que contribuyen fondos a organizaciones que trabajan en el campo mismo para proteger las tierras de los bosques hümedos.

CONTACTOS: Rainforest Action Network; Raintree Nutrition; Rainforest Alliance; The Rainforest Site; RedJellyFish;